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Historia del uso de los palillos

Los palillos, un par de palos rectos pequeños de similar o idéntica longitud, son los utensilios de carácter tradicional que se utilizan para comer en países del Extremo Oriente como China, Corea del Norte y del Sur, Japón y Vietnam. En otros países como Tailandia, los palillos se limitan únicamente a sopas y fideos. Estos utensilios están integrados en la vida diaria de más de mil millones de personas.

 

Los expertos en cultura china señalan que los primeros palillos de la historia no fueron fabricados para comer sino que eran utilizados para cocinar. Al cocinar los alimentos enrollados en hojas al fuego, éstos eran utilizados a modo de pinzas para transportarlos al fuego y retirarlos una vez que el alimento estaba cocinado ya. Posteriormente, cuando se pasó a cocinar en ollas, estos servían también como una especie de pinzas para sacar los alimentos de las mismas cuando ya estaban listos para comer y para remover los guisos. En aquella época los palitos eran poco más que ramas de madera.

 

Los historiadores relatan que existen documentos de hace más de 5.000 años en los que ya se hacían algunas referencias a los palillos, incluso en los antiguos textos del pensador Confucio parecen encontrarse referencias sobre la no necesidad de contar con elementos que corten o cuchillos en la mesa. La razón de esto parece ser que puesto que el pensador era vegetariano y no consideraba los cuchillos adecuados, proclamando que el hombre honorable no utiliza nunca cuchillos en la mesa. Es probable que por esta razón también los palillos fueran puntiagudos, lo que los hace apropiados para poder pinchar los alimentos en caso de ser necesario.

 

El aumento de la población también hizo que escasearan los utensilios de cocina, con lo que los cocineros de la época comenzaron a trocear los alimentos, por lo que pronto el cuchillo pasó a ser totalmente innecesario. Al ser los platos hechos con trocitos pequeños, los alimentos se cocinen de forma más rápida y también se gaste menos tiempo y energía.

los palillos

Aunque es complicado establecer una fecha específica, parece ser que no fue hasta el año 500-400 a.C que los palillos pasaron a también hacer su función como utensilios para comer.

 

 

En el período de 100 años, los palillos chinos fueron copiados por otros países vecinos como Japón, Corea o Vietnam. Con ello los palillos chinos pasaron a ser un símbolo importante no sólo de la cultura china sino también de la cultura asiática, siendo una elemento importante e intrínseco de la misma.

 

En la actualidad los hay de todo tipo, formas materiales y tamaños pero todos comparten la misma finalidad. Los materiales más habituales para la fabricación de estos utensilios son madera, hueso, bambú, metal y plástico. Los chinos suelen ser un poco más largos que los existentes en otros países y suelen ir separados. Los japoneses por su parte utilizaban antiguamente palillos unidos en la parte superior a modo de pinza, los cuales posteriormente evolucionaron a palillos separados pero más cortos y más puntiagudos que los chinos, que suelen ser romos en la punta.

 

Aunque como mencionamos en la actualidad los palillos se fabrican en diferentes materiales baratos, en la antigüedad en China los emperadores y miembros de la nobleza usaban palillos de plata para así evitar ser envenenados puesto que en aquella época se creía que la plata se volvía negra cuando entraba en contacto con alguna sustancia venenosa. Actualmente se sabe que esto no es cierto y la plata no reacciona con sustancias como el arsénico y otros venenos pero sí lo hace con otros alimentos como el ajo o el limón.

 

 

El uso de los palillos es un hábito tan extendido e intrínseco de la cultura china que asimismo también se encuentra profundamente relacionado con la etiqueta en la mesa. En la cultura tradicional china se considera de mala educación usarlos para pinchar la comida, rebuscar entre la comida con ellos o dejarlos apoyados en el borde del bol o apuntar a alguien con ellos. Por su parte la cultura tradicional japonesa considera de mala educación cruzar los palillos encima de la mesa, clavarlos verticalmente sobre el arroz o pasar comida del plato propio al plato de otra persona. En Taiwán morder los palillos o utilizarlos para coger ingredientes de un bol de la sopa se considera también de mala educación. Por último, en Corea es de mala educación coger los palillos de personas mayores o acercar demasiado el bol a la boca, costumbre que no está mal vista por ejemplo en China. También una de las curiosidades de su uso es que si estos se caen al suelo durante su uso esto es símbolo de mal presagio para el futuro, el cual puede ser reparado a través de otro de los comensales que le proporciones unos golpecitos en la espalda para eliminar el mal augurio.

 

Como un elemento más de la cultura china, existen también diversas leyendas sobre su origen. Una de las más conocidas es aquella en la que bajo el mandato del emperador Shun, uno de sus soldados, Da Yu tenía como misión encauzar las aguas del río que estaban causando tremendas inundaciones y desgracias para los campesinos de la región. Da Yu aceptó las órdenes impuestas por el emperador y prometió que solucionaría el problema. El soldado, que abandonó su casa para luchar contra el diluvio, no desvanecía en su empeño de acabar con la miseria traída por la lluvia y luchaba sin descanso sin parar a comer o dormir. Un día llegó hambriento hasta una pequeña isla y allí sacó una olla para cocinar un poco de carne. Mientras esta hervía, se dio de cuenta de que no podría sacar la comida con el agua tan caliente por lo que cortó dos ramitos y con ellas sacó la carne de la olla. Con el tiempo Da Yu adquirió práctica en el uso de las ramas y comía con comodidad. Los soldados que lo acompañaban, al ver que este método era mucho más cómodo y que les permitía no quemarse ni mancharse las manos, lo imitaron de inmediato. 

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